Mahasiswa – a universal identity or a Malay masculine one?

Mahasiswa, the people's spokesman [via The Nutgraph/Fahmi Reza]
Mahasiswa, the people’s spokesman [via The Nutgraph/Fahmi Reza]
The figure of the mahasiswa or male university student is in the news again, demanding the liberation of Malaysian academia from draconian government intervention. There is also a ‘rising star’ of student activism: 23 year old Fahmi Zainol, a young Malay man of utopian political and intellectual ambition.

As the president of University of Malaya’s student union, Fahmi is the official representative of the university’s student body. But how representative he and his vision are is more questionable.

From the top down, Malaysian public universities are Malay male cultural domains. Student unions are over-represented by Malays and are by sheer default led by Malay (or bumiputera) men despite the fact that Malay female students often outnumber the men on campus.

Citing his solidarity with ‘our brothers in Hong Kong’ (even though women and girls participate in the democracy protests), Fahmi speaks unconsciously in a language informed by patriarchal cultures and spaces within Malaysia that are compelled by visions of a ‘brotherhood’ of peace or justice, whether Malay, Muslim or both.

The problem lies with the predominant usage of ‘mahasiswa’ itself in student activist campaigns (Like Kuasa Mahasiswa or Student Power), usually without the need to include mahasiswi with the implicit understanding that mahasiswa refers to both male and female university students. Like ‘mankind’ and even ‘human’, such an implicit assumption of purported inclusion makes the exclusion of women convenient.

The general historical trend of student politics and societies in Malaysian universities has been characterised by segregation along gender, ethnic, state, and religious lines. However, there have been occasions in which students overcame segregation for a common political cause. The female and non-Malay faces of the UKM4 is one such example but they are relatively rare by comparison.

The Sri Kandi societies in Malaysian public universities are bastions of Malay female students and their political, if mostly auxiliary, organising on campus. And yet, ‘mahasiswi’ is either classed as secondary to the primary identity of mahasiswa or sidelined altogether in the present discourse on student activism.

The marginalisation of female university students or mahasiswi could really mean a few things; that the default figure of student leadership is male and Malay and that female presence within the walls of academia is undervalued (an understatement many would contend). The over-representation of mahasiswi by their sheer numbers on Malaysian campus does little to dismantle the male stranglehold of academic culture and its future.

Reasons behind the failure of mahasiswi to be at the forefront of student activism right now may lie in the way protest and civil disobedience are regarded as politically and morally transgressive in Malaysia. But what is more likely is that protests are masculine spheres of action. They are ritualised as brute physical mobilisation, agitation, and direct collision with the state. At times, protests co-opt militaristic and imperialistic nomenclature, such as ‘occupy’ to make transgressions and law-breaking more respectable.

Mass protests are sites of sexual violence in order to render women and girls especially vulnerable to a kind of humiliation and fear that men are supposedly immune to. Risks of sexual violence, trauma, and shame alone can alienate female protestors from taking a leading and confrontational role in mass protests.

There are multiple disciplinary regimes – legal, religious, and culture ones – that hem in young Malaysian women from attaining their full potential. These disciplinary regimes are also at work within the physical compounds and imaginary of the Malaysian campus. Student activism in Malaysia is disinterested in gender and sexual politics unlike the feminism on US and British universities that tackle sexual violence.

The normative structure of student politics in Malaysia that mimics the status quo of Malaysian politics is left untouched despite the present uprisings. So many things need to be disrupted, resisted, and dismantled within the supposedly precious space of academia to get to the root of the problem – hegemonic Malay Muslim male authority.

Ada apa dengan bendera?

Disiarkan di Merdeka Review, tanggal 22 Desember 2011.

via Merdeka Review

Sejak usia remaja, saya pernah dinasihatkan oleh orang tua supaya jangan masuk campur dengan arena politik apabila dewasa kelak. Mengikut mereka, politik hanyalah “permainan kotor” yang menguntungkan politikus sahaja, lantas kepentingan rakyat sejagat jarang dipertimbangkan secara ikhlas. Setiap satu yang diberikan kepada rakyat diragut satu yang lain, contohnya masing-masing peluang melanjutkan pelajaran di institut pengajian tinggi awam dan kebebasan akademik.

Baru-baru ini kita dihidangi berita yang kian menjejaskan integriti kerajaan yang kononnya mahu mendaulatkan konsep demokrasi dan mempunyai keinginan untuk berjinak-jinak dengan prinsip kebebasan bersuara. Tindakan aktivis-aktivis mahasiswa dari Gerakan Menuntut Kebebasan Akademik (Bebas) menurunkan bendera yang melayangkan wajah Najib Razak selama lima minit sebagai simbol tidak-puas hati mereka terhadap keengganan kerajaan memansuhkan Akta Universiti Kolej dan Universiti (AUKU) yang menyekat kebebasan akademik dan berpolitik. Walaupun didepani dengan desakan aktivis-aktivis mahasiswa untuk memansuhkan AUKU yang semakin mengombak, kerajaan Najib Razak hanya mampu berdiam dan mendiamkan suara-suara protes.

Demokrasi siapa?

Menurut menteri pengajian tinggi Saifuddin Abdullah yang kononnya menyokong “kebebasan bersuara” dan konsep demokrasi, penurunan bendera UMNO bukan tindakan yang berdemokratik. Ada pula yang berpendapat mahasiswa-mahasiswa terlibat bersikap kurang matang, kurang ajar, dan tidak menghormati harta-benda kerajaan, seolah-olah memecah masuk rumah dan menyusun-semula perabot. Sasaran mahasiswa SMM – bendera yang bermukakan Najib Razak – secara tidak langsung menjadi objek yang suci. Ia bukannya bendera negara atau parti, tidak dibakar atau diinjak-injak. Namun yang demikian, penurunan bendera tersebut dilihat sebagai satu serangan terhadap ego seorang pemimpin yang pantang dicabar.

UMNO dan penganut-penganutnya tidak jauh berbeza daripada kerajaan tidak gentar menggunakan kekerasan – sama ada dalam bentuk fizikal mahupun retorikal – untuk menindas perjuangan hak-hak mahasiswa. Di United Kingdom sepanjang tahun ini, kerajaan David Cameron menggunakan kuasa polis untuk “mengawal” pergerakan mahasiswa yang berdemonstrasi kerana kenaikan yuran tahunan universiti yang melambung tinggi. Yang paling tragis pula, pembunuhan ratusan mahasiswa-mahasiswa yang berarak di Dataran Tiananmen secara aman mengutuk Parti Komunis China pada tahun 1989.

Ya, kerajaan Malaysia bukan satu-satunya kerajaan yang takut kepada kemarakan mahasiswa. Sejarah gerakan mahasiswa telah menunjukkan bahawa kuasa dan pengaruh mahasiswa boleh menggulingkan kepimpinan yang represif; regim Suharto berjaya digulingkan atas desakan mahasiswa Indonesia pada tahun 1998. Jika mahasiswa dan cendiakawan seperjuangan mampu mengguling kerajaan Suharto yang berkuasa selama 32 tahun – antara regim diktator yang paling lama di dunia – jelas menunjukkan bahawa mahasiswa Malaysia juga serba upaya.

Kerajaan Najib yang menidakkan hak mahasiswa untuk berpolitik menyelindungkan ketakutan mereka terhadap kuasa mahasiswa. Universiti bukan sekadar kilang mencetak sijil tetapi tempat orang muda menuntut ilmu berfikir secara berdikari. Kebanyakan mahasiswa yang mempunyai kesedaran politik pula bukan kuda mana-mana parti. Kerajaan dan orang awam harus sedar bahawa arena dan istilah politik itu sendiri sangat terhad dan sempit maksudnya. Politik bukan sekadar pertandingan populariti atau acara berlumba-lumba yang menjuarakan politikus yang dilantik – Tidak.

Hakikatnya, kuasa politik juga terletak di tangan pengundi, penyokong, dan pejuang agenda masing-masing yang sedikit sebanyak menentukan jaya dan gagalnya seorang politikus dan jatuhnya pengaruh kerajaan; dari sini kita kembali kepada asal-usul perkataan “demokrasi” dalam bahasa Yunani yang berasaskan “demos” yang bermaksud rakyat dan “kratos” bererti pemerintahan.

Sebagai mahasiswa yang bakal menapak ke alam universiti sebagai pensyarah dan penyelidik, kebebasan akademik bukan sahaja memberikan ruang dan peluang menyampaikan pendapat dan idea-idea yang berbeza dan kritis tentang keadaan politik semasa, tetapi juga menggalakkan mahasiswa untuk lebih bersuara tanpa ugutan dan kecaman. Negara Malaysia sudah terlalu lama dikekangi budaya paternalistik, iaitu budaya (dan juga polisi) yang menyekat kebebasan atas nama ketentaraman dan kebajikan rakyat. Budaya paternalisme inilah yang sebenarnya takut kepada konsep kebebasan bersuara dan demokrasi kerana ia melemahkan pengaruh seorang atas anggota-anggota rakyatnya. Di alam universiti di mana penghuninya diberikan peluang untuk bersuara dan berfikir secara berdikari, kematangan minda akan dipupuk secara semulajadi.

Saya dapati bahawa reaksi pihak-pihak tertentu yang mengutuk dan mengugut tindakan mahasiswa yang anti-kekerasan berbaur ironi; perasaan marah yang melulu juga timbul daripada budaya kita yang anti-intelektual yang kuat menolak peluang berdialog secara rasional dan aman. Budaya kita juga mengagungkan status yang tinggi, bermaksud status mahasiswa yang biasa dianggap rendah tarafnya sering diperlekehkan dan ditindas.

Oleh yang demikian, gerakan mahasiswa aktivis tidak akan mengakhiri protes mereka dengan penurunan simbolik bendera yang berwajah Najib Razak, tetapi akan terus memuncak sehingga pihak kerajaan menyerahkan diri kepada desakan-desakan mereka.